土星神秘極光

美、英等國天文學家借助「卡西尼」(Cassini) 探測船的觀測,在「土星」(Saturn) 北極地區發現了一種神秘極光,它不同於以前在「土星」或「太陽系」(Solar System) 其他行星上見到的極光。

天文學家在 2008 年 11 月 13 日出版的一期英國《自然雜誌》(Nature) 上報告說,「卡西尼」探測船在飛臨「土星」北極時,利用紅外觀測設備捕捉到了這一極光。

「我們在其他地方從沒見過這樣的極光」,參與「卡西尼」數據分析的英國「萊斯特大學」(University of Leicester) 科學家 Tom Stolad 說,與「土星」或地球上見到的一圈極光不同,新觀測到的「土星」極光覆蓋了其北極的大片區域。這一極光有時會覆蓋「土星」從北緯 82° 一直往上的大片區域。它不斷變幻,甚至會暫時消失。

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之所以說新觀測到的極光很神秘,是因為根據天文學界現有的「土星」極光形成理論推斷,「土星」北極的這個區域不應有極光,所以在這裏發現如此明亮的極光令天文學家十分吃驚。

「極光」(Aurora) 是由於帶電粒子沿行星磁場線向大氣層流動產生的。比如,來自「太陽」的粒子會引發地球極光。「木星」(Jupiter) 和「土星」的大多數極光也都是由於粒子被其磁場捕獲而產生的。「木星」最主要的極光呈環狀,這種形狀是由「木星」磁場內的交互作用造成的,其大小保持不變。以前觀測到的「土星」極光形狀則劇烈變動,因為它是由太陽風 (太陽粒子輻射流) 引發的,它的大小會隨太陽風的變化而變化。而新觀測到的「土星」極光與這兩類極光均不一樣。 

參與數據分析的「倫敦大學」(University of London) 學院科學家 Nick Achilleso 說,「土星」神秘極光的這些特點說明,「土星」磁氣圈以及它與太陽風、行星大氣層相互作用的方式十分特別,而且無法預料。弄清楚這種極光的起源將幫助天文學家了解土星環境中獨特的物理學機制。

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