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我們從小就讀的科學家小故事,說英國科學家「牛頓」(Isaac Newton) 被樹上掉落的蘋果砸到腦袋,從而悟出「萬有引力」(Gravitation) 的存在,故事早已家傳戶曉。不過這項說法被推翻了,因為據「英國皇家學會」(The Royal Society of London for Improving Natural Knowledge) 在網站公布《牛頓一生回憶錄》手稿,發現「牛頓」根本沒有被蘋果砸到!

這就是一直被指砸到「牛頓」「牛頓之樹」,但其實並無其事。

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這份文獻由「牛頓」同時代的物理學家好友「威廉史都克利」(William Stukeley) 寫成,於 1752 年出版,過去僅作為學術研究,兩百多年後首度在互聯網上公開。據手稿記載,1726 年春天下午,兩人在蘋果樹下喝茶,牛頓告訴他,當年領悟到「萬有引力」時,也是同樣的情景,『他跟我說,他那時正在苦思,突然一棵蘋果從樹上掉下來,他就想,為何蘋果是垂直朝著地心落下?為什麼不是斜落或飛到天上?毫無疑問,因為地球在吸引它......』

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而「牛頓與蘋果」的故事之所以歷幾個世紀不衰,是因為「萬有引力理論」(Theory of Gravitation) 不但奠定現代科學基礎,也帶出「太陽系」(Solar System) 的運行原理,對於天文學研究貢獻甚大。現在真相終於大白,證實故事是經由後人不斷「加油添醋」而更加人性化。英國「牛津大學」(University of Oxford) 歷史學名譽教授「馬丁坎普」(Martin Kemp) 表示,『牛頓並沒有被蘋果砸到頭,而是看到蘋果落下,讓他投身在一項在當時很可能會被擱置的研究。』

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