pluto closeup

「美國太空總署」(National Aeronautics and Space Administration, NASA) 的無人探測船「新視野號」 (New Horizons) 已證實成功在 7 月 14 日晚從「冥王星」(Pluto) 上方約 12500 公里處掠過,成為造訪這個遙遠「矮行星」的第一艘探測船,跟「冥王星」作近距離接觸。

時速約 50000 公里的「新視野號」在飛行逾 9 年,飛越了 50 億公里後與「冥王星」相遇,這趟行程約相當於繞行地球 12 萬次。在 2015 年 1 月,「新視野號」便從「休眠模式」中甦醒,展開觀測「冥王星」和主要衛星「冥衛一」(Charon) 的任務。

2015 年 7 月 15 日,「新視野號」在成功近距離掠過「冥王星」13 小時後傳訊返地球,與及傳來拍攝得的「冥王星」歷來最清晰照片;原來「冥王星」是一個桃紅色,表面地形明暗對比鮮明的星球。美國總統「奧巴馬」(Barack Hussein Obama) 表示任務成功,彰顯了美國在太空研究的領導地位。

「冥王星」和主要衛星「冥衛一」

pluto charon

科學家於 1930 年發現了體積比月球更小的「冥王星」,只有月球體積的三分之二。當時將它當作「太陽系」第九大行星,不過「國際天文學會」(International Astronomical Union, IAU) 已於 2006 年「新視野號」升空 6 個月後將「冥王星」降級為「矮行星」(Dwarf Planet)。

神秘的「冥王星」距離太陽約 44 億公里〔近日點〕至 74 億公里〔遠日點〕,陽光需要 5.5 小時左右才能到達,而在「冥王星」上看太陽就只是個小光點,是個冰冷世界。其軌道會周期性進入「海王星」(Neptune) 軌道內側。

「冥王星」位於「太陽系」最外圍的「古柏帶」(Kuiper Belt),「古柏帶」於 1992 年發現,而「古柏帶」的發現也引起了科學家觀測「冥王星」的興趣,他們相信「古柏帶」內有 46 億年前「太陽系」形成時的化石。在「國際天文學會」作出將「冥王星」降級的決定後,天文學家在「古柏帶」已知的 40 多個星體外,又多發現約 2000 個星體。

傾斜的為「冥王星」軌道

Kuiper Belt21

早在 2015 年 7 月 7 日,「新視野號」在距離「冥王星」不到 800 萬公里處,傳回了「冥王星」的最清晰照片,清楚看到「冥王星」紅色表面上,竟然有個接近完美的「心型圖案」,寬約 2000 公里,,而且還佈滿可能是固態的「氮」(Nitrogen)、「甲烷」(Methane) 和「一氧化碳」(Carbon Monoxide, CO) 的亮點,旁邊另有個神祕的深色陰影圖案,暱稱為「鯨魚」。這是人類首度看到「冥王星」上的景象。

美國「科羅拉多」(Colorado)「西南研究院」(Southwest Research Institute) 的 John Spencer  表示:『想像你在這一連串明暗光影中看到熟悉的形狀很簡單,不過距離知道這些圖案到底是甚麼還太早。但隨著「新視野號」逐漸接近「冥王星」,這些秘密可望解開。』

pluto heart

「新視野號」與「冥王星」最接近的時間是在 2015 年 7 月 14 日晚 19 時 49 分,兩者相距約 12500 公里。「新視野號」用了 8 小時去收集「冥王星」數據及拍攝「冥王星」與「冥衛一」的照片,探索這兩個神秘冰冷世界的物質構成成份,以及掃描「冥王星」的大氣。

然而由於「冥王星」的自轉,之前讓科學家們困惑不已的「神秘黑斑」,之後也不會再清楚地出現在「新視野號」的鏡頭中〔等到新視野繞到「冥王星」背面時,拍到的亦只會是背光的影像〕,因此下圖已是拍攝神秘黑斑」的最清晰的圖像了。新的畫面顯示,神秘黑斑」其實形狀是非常不規則的,屬於橫亙整個赤道的一條黑帶的一部份。個別的黑點直徑約 480km,黑色和白色部份的分界非常明確,而從「心型圖案」的一側,則是延續著環繞赤道的「黑帶」的一部份,目前仍未知道「神秘黑斑」到底是什麼!

冥王星神祕黑斑

在接下來的時間內,因受制於地球與「冥王星」之間來回 9 小時的通訊延遲,而「新視野號」和地球間的通訊頻寬只有 1kb/s,所以在「新視野號」收集的大量圖像照片當中,只能先挑幾張傳「縮圖」回來地球讓人們過目,真正的高解析度「原圖」,要在未來的 16 個月才能慢慢將數以千計有關「冥王星」的圖片和數據傳送回地球。

「新視野號」上的電腦,將主導今次掠過「冥王星」的整個過程,在做完拍攝及分析大氣成份等工作之後,電腦會再次進入「休眠模式」,暫停作業三天,之後會深入「古柏帶」及「海王星」的軌道,繼續探索任務。

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