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科學家一直致力在外太空尋找適合人類居住的行星,科學雜誌《自然》(Nature) 日前刊登一個令天文學家感到非常興奮的研究,報告指發現了三個溫度和大小接近地球的宜居行星,距離地球僅 39 光年,更相信是「太陽系」(Solar System) 以外最有機會找到生命和液態水的行星。

科學家利用位於「智利」(Chile) La Silla 天文台的 60 厘米口徑 TRAPPIST 望遠鏡搜尋數十個「矮星」(Dwarf),最後將目標鎖定到溫度較低、體積比太陽小的 TRAPPIST-1。在觀察多月後發現其紅外線訊號每隔一段時間便會輕微減退,認為有行星圍繞其公轉。

經分析後確認有三個行星圍繞着 TRAPPIST-1,進一步分析發現,這三顆被發現的行星與地球體積相似,『它們與 TRAPPIST-1 的距離比地球到太陽的距離要近上 20 到 100 倍』;來自「比利時」(Belgium)「列日大學」(Université de Liège) 的 Michael Gillon 解釋,『矮星與它們的關係更像是木星和它的衛星們之間的關係。』

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距離最近的兩個行星每 1.5 至 2.4 日便圍繞 TRAPPIST-1 公轉一周,兩行星受日照的表面因太高溫而令水份蒸發,但行星另一漆黑表面長年沒有光線照射,相信溫度適宜液態水存在。

而花 4 至 73 日公轉、離 TRAPPIST-1 最遠的行星則被視為最宜居,接收的太陽輻射比地球的還要小,溫度適中。基於三行星的大小等因素,科學家相信溫度範圍適合生物生存和有機會出現液態水。

有份研究的「麻省理工」(Massachusetts Institute of Technology, MIT) 學者 Julien de Wit 指三個行星距離相近,且體積較小,有助研究行星的氣壓和成份,更形容今次發現有如「中大獎」,更相信在這一代便能證實這三個行星是否有生命存在。「史丹福大學」(Leland Stanford Junior University) 專家 Bruce Macintosh 則表示在證實行星屬岩石星體前對發現結果有保留,仍須研究其質量和組成成份等。

法新社/The Verge 網站

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