Juno

「美國太空總署」(National Aeronautics and Space Administration, NASA) 的「朱諾號木星探測器」(Juno) 經過 5 年穿越三十億公里飛行到達「木星」(Jupiter) ,並進入環繞這顆「太陽系」(Solar System) 最大行星的軌道,開始為期 18 個月的探測「木星」活動。

「朱諾號木星探測器」是 2011 年 8 月 5 日從美國「卡納維爾角空軍基地」(Cape Canaveral Air Force Station, CCAFS) 發射的太陽能無人宇宙探測船,經過三十億公里飛行,到達距離「木星」表面不足 5000 公里的位置。

美國東部時間 7 月 4 日晚,「美國太空總署」的科學家通過地面遙控操作,向「朱諾號」發送信號,經過 32 分鐘的減速調整,成功進入繞「木星」運行的既定軌道。

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「朱諾號」進入距離木星表面僅為 4667 公里的繞「木星」運轉軌道後,速度減慢為每小時 21 萬公里〔接近每秒 58 公里〕。科學家表示,「朱諾號」之所以需要有這樣高的速度,是為了保持其軌道處在「木星」雲層的上方。

「朱諾號」不是第一個近距離探訪「木星」的探測器。此前,已經有五個無人駕駛探測船接近過「木星」。

第一個是「先鋒10號」(Pioneer 10),於 1973 年飛過「木星」。「先鋒10號」觀測「木星」的放射物質特點,但是被出乎意料的強放射能量摧毀。

第二年〔1974 年〕有「先鋒11號」(Pioneer 11)。此後,「航行者 1 號」(Voyager 1) 和「航行者 2 號」(Voyager 2) 分別在 1979 年的 3 月和 7 月飛過這個氣態行星。而且第一次發回提示「木星」的衛星「歐羅巴」(Europa) 有海洋的數據。

十年後,即 1989 年,「美國太空總署」發射「伽利略號」(Galileo) 探測器。1995 年,「伽利略號」到達近「木星」的位置,經過持續 8 年繞「木星」探測,直到 2003 年 9 月 21 日以每秒 50 公里的速度墜毀在「木星」上。

「伽利略號」用了 14 年的觀測進一步找到「歐羅巴」〔又稱為「木衛二」〕有海洋的證據,並提示「蓋尼米德」(Ganymede)〔又稱為「木衛三」〕及「卡利斯托」(Callisto)〔又稱為「木衛四」〕也可能有海洋。

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太空在人的眼中是黑暗的其實那裡不是真空,那個空間存在大量肉眼不可見的高能粒子。這些粒子的數量之多和能量之大,足以將「朱諾號探測器」上的電子儀器摧毀,因此科學家給「朱諾安」裝了特製的「鈦金屬」(Titanium) 放射防護殼。防護殼重 180 公斤,尺寸類似目前的 SUV 越野車大小,可以將粒子撞擊的能量縮減 800 倍。

「朱諾號」的任務是研究「木星」的磁場,因此科學家將其設計為進入木星極地軌道。而且它的軌道有些特別,不是想像中的純圓形軌道,而是一個長橢圓形。

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「朱諾號」還將仔細分析「木星」的大氣,科學家家期待它檢測「木星」大氣中水的成分。如果水的成分超出以前的推測,「太陽系」將增多一個含水的星球。這會吸引科學家進一步探討「木星」是否存在生命等問題。

有趣的是,2011 年,科學家在「朱諾號探測器」內放置三個「樂高」(LEGO) 的小人像,分別是發現「木星」有 4 顆最大衛星的科學家「伽利略」(Galileo)、羅馬文化中的神「朱庇特」(Jupiter) 和「朱諾」(Juno)。但特别是這三個有紀念意義的人像是鋁製品而不是普通的塑料。

「美國太空總署」說:『這是為了激勵下一代孩子的探索科學、技術、工程及數學的興趣。』

「木星」是「太陽系」中最大的行星,有 67 顆衛星,是迄今為止科學家發現的天然衛星最多的行星。1994 年 7 月的著名「彗星撞木星」事件,給人們留下深刻的印象。

彗星撞木星事件

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