Cassini Enceladus

2017 年 4 月,「美國太空總署」(National Aeronautics and Space Administration, NASA) 宣布,在「土星」(Saturn) 衛星「土衛二」 (Enceladus) 所噴出的水蒸氣中,檢測出「氫」(H) 分子,由於「氫」可以是原始微生物的糧食,這項重大發現顯示「土衛二」可能具備生命所需全部條件。

NASA 在今年 4 月發佈他們的研究結果顯示,在 2015 年 10 月,土星探測器「卡西尼號」(Cassini) 飛越「土衛二」時,對其從冰縫中的噴射羽流進行了採樣,發現含有「氫」(Hydrogen, H)、「氮」(Nitrogen, N)、「氧」(Oxygen, O)、「磷」(Phosphorum, P) 、「硫」(Sulfur, S) 及「二氧化碳」(Carbon Dioxide, CO2) 等可構成生命的基本元素。

研究團隊表示,「氫」應為冰下溫暖海洋和海底岩層之間的水熱反應所產生,這種水熱反應可以能為特殊微生物提供能源,「氫」和「二氧化碳」可以合成「甲烷」(Methane, CH4),部分微生物可以靠著「甲烷」生存,類似在地球海底熱泉環境的獨特熱泉生態系統。

Enceladus

「哈佛大學」(Harvard University) 深海微生物學家 Peter Girguis 指出了「氫」對微生物生命的重要性:『作為一個微生物學家,從微生物的能量角度而言,氫是至關重要的一個元素。如果你只能發現一種元素,會讓你認為有能量來支持微生物生命,氫便是這個名單的首位。』

NASA 卡西尼研究計劃的科學家 Linda Spilker 補充說:『確認生命元素存在於土衛二的海洋中,是我們尋求地球以外可居住星球的重要里程碑。我們現在知道,土衛二擁有大量支援生命所需的成分,幾乎與地球一樣多。』

要澄清的一點是,支撐地球上生命的水,其實在我們「太陽系」(Solar System) 中是十分豐富的。「密西根大學」(University of Michigan) 行星科學家 Sushil Atreya 解釋:『液體水能作為一種溶劑,作為一種介質以及作為某些蛋白質的催化劑,而這些是讓生命蓬勃發展的三大要素。』

事實上,我們在地球上能找到水的地方,就能找到生命 — 只有足夠的水和適當的條件,似乎我們亦可以在外星上找到外星生命。

Enceladus012

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卡西尼研究計劃主管 Hunter Waite 說:『雖然我們暫時仍無法探測是否存在生命,但我們在其中發現了生命的能量來源。對於細菌而言,這裡就像糖果店一樣。』並說:『水有了,有機物有了,現在連能量來源都有了,土衛二無疑是太陽系中最有可能存在地外生命的星球。』

NASA 的科學事務局副局長 Thomas Zurbuchen 簡要地總結了這一發現的意義:『我們一直在尋找擁有宜居環境所需物質的星球,而這是我們到目前為止,離這個目標最近的一次。這些結果肯定了 NASA 的科學使命:弄清楚我們是否宇宙中唯一的生命。』

除卡西尼研究計劃之外,科學家也一直在努力尋找在「太陽系」中存在生命的星球,包括「火星」(Mars)、「木衛二」(Europa)、「土衛六」(Titan) 等,都是被認為是尋找地外生物的重點星球,「木衛二」也一樣觀測到冰縫中有噴射羽流,也具備極大存在地外生命的潛力。

Saturn Moon Enceladus

 Methane in Enceladus

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