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1956 年,專門研發海軍戰機的「格魯曼飛機工程公司」(Grumman Aircraft Engineering Corporation) 正在測試自己的 F-11F-1「虎式」(Tiger) 新式戰機,就在試驗機槍空對地攻擊精準度的時候,發生戰機受到不明槍擊而受損的離奇事件,造成擋風玻璃和引擎受到破壞,但當時並無發現有其他戰機在場,倒底是怎麼回事?子彈又從何而來?

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1952 年,格魯曼飛機工程公司開展了一項新型艦載戰機 F-11 的研發項目,包括重新設計機翼組件,放棄使用副翼來控制飛機的側傾,以及安裝前沿板條以改善低速機動性和折疊機翼,祈望除了能達到提高艦載戰機性能外,更能節省海軍航母上有限空間的目標。

F-11 由 Wright J65-W-18 渦輪噴氣發動機提供動力,這是一款英國設計的 Armstrong Siddeley 動力裝置,由 Curtiss-Wright 公司授權製造,該戰機配備了驚人的 10500 磅加力推力,在 35000 英尺高空飛行,速度可超過馬赫 1.1。武裝方面,F-11 配備了四枚 AIM-9「響尾蛇」(Sidewinder) 空對空導彈,並裝備了四門 20mm Colt Mark-12 重機槍,能發射 125 發子彈。

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F-11F-1 駕駛艙

 

1956 年 9 月 21 日,試飛員 Thomas W. Attridge 駕駛一台 F-11F-1,在距離海岸約 20 英哩的海上射擊測試場進行空對地攻擊的重機槍測試,Attridge 爬升至海拔 20000 英尺的高空,然後向下 20° 俯衝準備試射 F-11F 的 20mm 重機槍,他約在 13000 英呎的高度發射機槍長達 4 秒,總共發射了大約 70 發子彈。

Attridge 持續加速向下俯衝準備作第二波攻擊,並在 7000 英尺高度處再次發射機槍 4 秒,將匣艙剩餘的子彈全數射出。至此,這次射擊測試 Attridge 的工作基本上完成,正準備回航之際,F-11F 的擋風玻璃突然向內爆裂,而且引擎也出現奇怪的嘎嘎雜音,他意識到應是被某些物體擊中,當下趕緊回航,努力試圖返回位於紐約 Calverton 附近的空軍基地。但戰機的狀況越來越糟,雖然能勉強返回,最終卻只能在距離基地跑道半英里的樹林硬著陸,幸好 Attridge 趕及在著陸前及時彈射而出,而戰機就被大樹砍掉了右翼,並在地面挖出一條 300 英尺長的坑道,戰機隨即爆炸起火,Attridge 雖能借助樹林減低墜地衝力,但受傷情況也不輕,被送到附近市鎮 Riverhead 中的「薩福克郡醫院」(Suffolk Hospital) 搶救,一條腿骨折。

Tiger Bullet Path

Attridge 原本以為自己是受到鳥擊,但事故調查卻發現,他的擋風玻璃是遭射穿,同時也擊中了發動機進氣口及機首鼻錐位置,連發動機的進氣導葉也貫穿,並且在發動機的初級壓縮機扇門裡,發現了一枚 20mm 的子彈碎片 ...... 顯示他的戰機是「受到 20mm 子彈槍擊」!

喔!是被潛入的神秘敵國戰機襲擊嗎?不,據彈道分析結果顯示,他是「被自己剛才發射的機槍子彈擊落」的。

Suspect 20mm

據「航空研究與發展局」(Aeronautics for Research and Development) 副局長 William A. Schoech 少將指出,雖然機槍子彈的發射速度很快,約為每秒 3000 英呎。它們在空中的速度〔發射速度加上飛機的速度〕約為每秒 4300 英呎,這個速度相等於每小時超過 2000 英哩,但它們的速度會由於空氣阻力而不斷減慢;而 F-11-1 飛行速度每小時約 880 英哩,比音速快 100 英哩。如果戰機保持原來的路線並且加速,其俯衝角度使它與子彈的下墜路徑相交,情況猶如是自行趕上去撞進一群機槍子彈當中。

Attridge 在得知事故的真正原因後,大嘆自己是「世上最離奇也是最倒楣的飛行員」,不過他沒有就此氣餒,在休養六個月後又再進行飛行任務,但他的倒楣運卻沒有完結.........!

F-14

1973 年 6 月 20 日,Attridge 和另一名飛行員 Pete Purvis 所共同駕駛的 F-14 「雄貓」(Tom Cat) 戰鬥機,在他們試射 AIM-7E 「麻雀」(Sparrow) 空對空中程飛彈時,這枚飛彈一打出就發生引擎故障,開始向上翻滾,立刻就打中繼續往前飛的 F-14,戰機因此失控,所幸 Attridge 和 Purvis 都成功彈射逃生。

在經歴兩起自己擊落自己的離奇事故後,Attridge 雖然繼續在格魯曼公司服務,但已轉職擔任公司環境管理和研究風險企業「格魯曼生態系統公司」 (Grumman Ecosystems) 的副總裁!退休後於 1997 年逝世,享年 74 歲。

F-11「虎式」戰機屬初代的超音速戰機,所以服役數量不多,美國海軍只購買了 200 架,到 F-8「十字軍式」(Crusader) 和 F-4「幽靈II式」(Phantom II) 等飛得更快、性能更好的飛機投入使用後,F-11 就淡出了航母甲板。不過「虎式」仍然很優秀,至少擔任過美國海軍的「藍天使特技飛行隊」(Blue Angels U.S. Naval Flight Demonstration Squadron) 的座機。

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