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2006 年出發,飛行 9 年半、跨越 48.2 億公里之後,「新視野號」(New Horizons) 在 7 月 14 日,完成對「冥王星」(Pluto) 的近距離〔12391 公里〕「飛掠」(flyby),7 月 15 日向位於「馬里蘭州」(Maryland)「勞雷爾」(Laurel) 的任務中心傳回為「冥王星」及其衛星「冥衛一」(Charon) 所拍攝的第一張特寫照片,果然精彩!

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「美國太空總署」(National Aeronautics and Space Administration, NASA) 發射的「新視野號」探測器近距離飛越「冥王星」後一天,項目團隊於 7 月 15 日〔周三〕公布了該探測器首次傳回的部分圖像。這些迄今關於「冥王星」及其衛星「冥衛一」的最清晰圖像,展現出不少讓科學家意想不到的發現,包括清晰看到「冥王星」赤道附近有一座冰封的山脈,而且驚訝地發現「冥王星」相當年輕且地質活躍;而「冥衛一」則有一道深不可測的大峽谷。

然而最令科學家感到驚奇的是,位於「古柏帶」(Kuiper Belt)、彗星殘骸常常來襲區域的「冥王星」,照片中的地表雖然顯示出崎嶇不平,但卻完全看不到「隕石撞擊坑」(Impact Crater)。NASA 表示,這意味「冥王星」不是許多人所想像一個死寂的冰凍星體,至今仍有活躍的地質活動;決定其地表形貌的因素並非隕石撞擊,而是因內部熱力形成,來自放射性物質衰變,或者地下海洋冷卻散熱。 

冥王星地表有豐富的甲烷冰層

冥王星地表有豐富的甲烷冰層

圖片顯示,「冥王星」赤道附近,即明亮的「心形」圖案的底部,有一座冰封的山脈,這些冰山的高度相當於美國「洛磯山脈」(Rocky Mountains),達 3400 百米、寬約數公里。首席調查員 Alan Stern 稱:『組成這些山脈的床岩可能是水和冰。「冥王星」表面滿布的冰,則是由「氮」(Nitrogen)、「甲烷」(Methane) 和「一氧化碳」(Carbon Monoxide, CO) 組成。這些山脈可能形成於一億年前,這與「太陽系」(Solar System) 45.6億年的高齡相比,算是相當年輕了。

「冥王星」的衛星「冥衛一」的圖片也很可觀,雖然它的體積只有「冥王星」的一半〔冥王星只有月球的 2/3〕,卻顯示了一條可能由內部地質活動造成的延伸約 1000 公里的峭壁和山谷,圖的右側邊緣還有一條深達 9000 米的峽谷,長度是美國「大峽谷」(Grand Canyon) 的兩倍。「冥衛一」的北極則是一片深色區域。讓科學家驚奇的是,「冥衛一」表面也甚少發現「隕石撞擊坑」。

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「冥衛一」近照

「美國太空總署」副署長 John Mace Grunsfeld 當天在一份聲明中說:『九年來任務團隊一直在想像會看到甚麼,今天終於看到收獲了,『新視野號』號收集的第一批『寶藏』樣本,我可以告訴你,它們大大超出人類的估計。』

此外,「新視野號」還觀測到「冥王星」的其他四顆衛星。其中「冥衛三」(Hydra) 的圖片首次讓專家看到這顆星球的形狀。科學家估測,這顆形狀不規則衛星的 2D 尺寸約為 59 公里乘以 35 公里。而且發現「冥衛二」(Nix) 和「冥衛三」的自轉並沒有固定的自轉軸,而是隨意自轉,使得這兩顆衛星光度變化完全沒有規律或週期性可言。

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「冥衛二」就像一顆在太空中隨意轉動的馬鈴薯

接下來「新視野號」將往「古柏帶」更深處飛去,人類探測器是首次到達這個區域;「古柏帶」布滿數千個類似「冥王星」的星體,那些星體由冰和岩石組成,應該是約 46 億年前「太陽系」形成時期留下來。

「新視野號」先前拍攝的另一張「冥王星」照片中,出現一個可愛的「心型圖案」,為了紀念 1930 年發現「冥王星」的美國天文學家 Clyde Tombaugh,Alan Stern 7 月 15 日宣布將這個區域命名為「湯博區」(Tombaugh Reggio)。Clyde Tombaugh 已經在 1997 年以 90 歲高齡辭世。

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