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還記得一年前「美國太空總署」(National Aeronautics and Space Administration, NASA) 宣布找到的第二個地球「克卜勒-452b」(Kepler-452b) 嗎?當時這項重大發現,讓天文學家相當興奮,不過,這顆行星距離地球 1400 光年之遙,人類要抵達著實是遙不可及,而現在,天文學家們又發現另一個適居行星「Proxima b」,擁有能孕育生命的環境,且距離地球僅約 4 光年,為有史以來距離我們最近的「第二個地球」。或可成為首個人類探測器可及的系外行星,為人類尋找外星生物和宜居星球帶來新希望!

這項研究由「倫敦瑪麗皇后大學」(Queen Mary University of London) 「安格拉達─埃斯屈德」Guillem Anglada-Escude 博士帶領 30 位天文學家組成的國際研究團隊所發佈,2016 年 1 月,他們收集並分析了位於「智利」(Chile) 的「歐洲南方天文台」(European Southern Observatory, ESO) 於 2000 年至 2014 年及部分 2016 年蒐集的數據,終於發現了這顆名為「Proxima b」的系外行星。Guillem Anglada-Escudé 如此表示,『生命的探索正要開始!』

「Proxima b」繞著恆星「毗鄰星」(Proxima Centauri) 運行,比鄰星為距離太陽最近、僅 4.37 光年外的「南門二」(Alpha Centauri) 〔也稱半人馬座阿爾法星系〕3 顆恆星其中之一。「Proxima b」為「類地行星」(Earth-like Planets),大小與地球相近,運行的軌道位處能孕育生命的「適居帶」(Habitable zone) 。是 1995 年以來發現的系外的 3500 個行星中,最接近地球的一個。研究團隊推估,「Proxima b」氣候溫和,研判可能有液態水存在;至於質量大概是地球的 1.3 倍。

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不過,「Proxima b」與其恆星「毗鄰星」之間的距離遠遠小於地球與太陽之間,僅約 730 萬公里,不到地球與太陽間距離的 5%,使「Proxima b」繞行「毗鄰星」一周僅需花費 11.2 天的時間,但毗鄰星為「紅矮星」(Red dwarf),以恆星的狀態而言,大小與溫度相對較小也較低,釋出的光比太陽弱得多,紅外線幅射也遠低於太陽。因此距離「毗鄰星」如此近的「Proxima b」,其行星狀態才能剛好位於適居帶上,也就是說,這顆佈滿岩石的行星擁有液態水存在的可能性,而有液態水的存在,便可能孕育生命。

然而,即使這顆行星位於適居帶上,科學家們卻對於它的適居性存疑,Anglada-Escude 表示,雖然目前仍然不太確定這顆行星的表面溫度為何,但根據其大氣的不同,行星表面溫度範圍大約在 -33℃ 至數百度之間,且這可是「平均溫度」,因 「Proxima b」的自轉被「潮汐鎖定」(Tidally Locked),使其永遠以同一面面對「毗鄰星」,也就是某一半球長年為白晝、另一面則是永無止盡的黑夜。

對於這顆行星的環境是否足以孕育生命,第一個發現「Proxima b」行星跡象的英國科學家 Mikko Tuomi 表示,『一切取決於大氣的本質為何,而我們目前對這顆行星的大氣一無所知,且假如它真的有大氣存在,其大氣組成必定與太陽系中我們曾觀察過的其他行星大不相同』,Tuomi 認為,雖然這些原因使「Proxima b」與地球環境不太相同,但若這顆行星表面可孕育生命,就可被比擬為類似地球的行星。

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此外,「毗鄰星」為「紅矮星」的屬性雖為「Proxima b」帶來處於「適居帶」(Habitable zone) 上的優勢,但兩者之間如此近的距離,也使這顆行星可能遭受強大的「紫外線」(Ultraviolet) 與「X 射線」(X Ray) 侵襲〔Proxima b 的受到 X 射線輻射次數為地球的 400 倍〕,而行星的磁場與高密度的大氣可能阻擋這些射線的侵襲,「荷蘭萊登大學」(University of Leiden) 天文學家 Ignas Snellen 指出,『就看看這顆行星的大氣組成是否足以抵擋這些侵襲』,且在他眼裡看來,『Proxima b 存在生命的可能性大於火星』。

雖然「Proxima b」的發現令人雀躍,但 Guillem Anglada-Escudé 表示以現在的探測技術,目前在外太空飛最久的「航海家一號」(Voyager 1),從地球出發到「Proxima b」仍需要 8 萬年才能到達,現在只能透過遙距觀測了解這顆行星。稍後將研究「Proxima b」是否擁有象徵生命存在的化學物質,如「甲烷」(Methane) 之類。

雖然如此,「Proxima b」距地球夠近仍不用失望,或待將來外太空探測技術有所突破時,便可派探測器到該行星拍照和收集資料,進一步探索其是否擁有生命之謎。

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