biohazard

《Resident Evil》、《Dawn of the Dead》、《28 Weeks Later》、《Walking Dead》、《World War Z》這些影視作品,大家即使沒看過也許都聽過吧,它們都有一個共通點 -- 喪屍 (Zombie)。人們對喪屍的印象大都是來自這些電影,而大家亦普遍相信,喪屍只是電影虛構,並不存在於世上。不過,自從 2012 年起,美國巴西卻發生多宗「喪屍吃人案」,個案中有普通市民突然發狂襲擊噬咬其他人,據現場處理的警員描述,施襲者的共通點都是 —— 已失去正常人類意識、對血肉非常渴求、失去理智地像野獸般咆哮狂咬、沒有痛覺反應,甚至身中多槍仍能站起來等疑似喪屍化特徵……不禁讓人懷疑,「喪屍病毒」現實中真的存在嗎?

雖然聽來很可怕,但原來警方認為,那些所謂「喪屍吃人案」中的施襲者精神失常,是因為吸食了一種俗稱「喪屍浴鹽」〔亞甲基二氧吡咯戊酮 (Methylenedioxypyrovalerone, MDPV)〕的新型毒品所致,跟「喪屍病毒」無關!

雖然這些「喪屍吃人案」病毒無關,不過科學家卻又告訴我們:已死去變成屍體的人當然不會再爬起來咬人,但是會操控其他生物及改變其行為習性,把其他物種「喪屍化」的東西在自然界卻真實存在.....!

OMG!真有這些噁心的東西嗎?那麼,「病毒感染」是如何把人「喪屍化」?

 MDPV bath-salts

「病毒感染」(Viral Infection) 一般來說我們會理解為「生病」(Sick),生病時病毒會破壞宿主身體,使感染者變得虛弱,提不起勁做任何事,這是我們對生病的一般反應。

原因是,我們生病時免疫系統的首要工作,就是確保身體把大量資源投入對抗感染,而不是去上班或是去做運動或打架。免疫系統中的生物分子「細胞介素」〔又稱細胞激素〕(Interleukin) 會讓你腿軟、食慾不振,就連消化這種基本行為也要儘可能減少,以確保你不會隨便浪費能量。不過,出現相反的情況會有可能發生嗎?

嗯!我們之所以會有這樣的疑問,是因為這種情況並非絕對,確實有些感染會令人類出現「相反的行為」。雖然大部份情況只是有輕微的影響,不會造成大問題,但有些例外情況的確有點可怕!

ATCV-1

讓我們先從最溫和的改變開始說起,這樣會比較容易接受。首先,有一種叫做 ATCV-1 的綠藻病毒 (Chlorovirus)。

一開始,我們以為這是普通藻類的病毒,然而卻在一次研究中發現,這種病毒在精神病患者體內的微生物群中出現,因此巴爾的摩 (Baltimore) 的約翰霍普金斯大學 (The Johns Hopkins University) 醫學院裡的微生物學家開始覺得好奇,進行了一些測試,發現 43% 身上帶有這種病毒的受測老鼠出現徵狀。

這相當令人憂慮,原因是 ATCV-1 具有使大腦混亂的特性,它會使你的大腦視覺與認知過程變慢 10%,縮短你的專注時間;受到這種病毒感染的老鼠,專注時間會比未受感染的老鼠短,也不像健康老鼠那樣能快速走出迷宮。牠們還會失去好奇心,對探索新事物沒那麼感興趣。也可以說,這是一種會令人變「蠢」的病毒!

按推測,如果這種病毒出現毒性更強的變種型態,的確有可能會令我們變得更愚蠢更像喪屍!不過 ATCV-1 仍算溫和,我們暫時尚可以和 ATCV-1 和平相處〔也許我們早已經感染它了〕!

toxoplasma-gondii-suicide

另一種也許會令一眾「貓奴」們聽來不太舒服 .......... 原來平日他們會對自己的貓寵愛有加,有可能並非完全出於「自願」,原因是他們身上可能感染了寄生蟲所致;有些研究認為,這種寄生蟲會影響我們的行為。那就是貓糞便中的一種單細胞生物寄生蟲弓形蟲 (Toxoplasma Gondii) 。

所有溫血的動物〔包括人類〕都可以因誤食貓糞便中已完成芽孢化的「卵囊」(sporulated oocyst) 污染的水或食物,或是吃到其它未煮熟受到感染動物組織中的「囊體」(Tissue Cyst) 而被感染。這種寄生蟲對未有保護性抗體的懷孕婦女非常危險,因為它會同時傳到胎兒身上,感染率達 40%。

加利福尼亞大學 (University of California) 研究指出,這種原寄生於貓體內的弓形蟲,人類感染了會影響行為,影響力有如「降頭」....... 令人匪夷所思!

加利福尼亞大學聖巴巴拉分校 (University of California Santa Barbara) 傳染病學專家 Kevin Lafferty 以老鼠進行實驗,發現原本只能在貓科動物腸道內繁衍的弓形蟲,為求擴大感染率,竟然改變受感染老鼠體內的「多巴胺」(Dopamine) 水平,讓老鼠漸漸更能靠近貓,令吃下老鼠的貓也感染弓形蟲。如是者,一旦人類通過與貓接觸而感染弓形蟲,身體同樣會引起化學反應,腦內多巴胺水平上升,讓人更喜歡親近貓,增加弓形蟲感染其他宿主的機會。

事實上,任何人都可能受到感染,一般認為大約三分之一的人類都已受弓形蟲感染;雖然對於免疫力功能正常,又或是血液中有保護性抗體的人,通常身體都沒有不良反應,也沒出現受感染徵狀,不過有少部份急性感染病患者會出現淋巴結 (Lymph node) 腫大、倦怠、衰弱及中度發燒〔38~38.5℃〕的情形。

但是如果懷孕婦女若於懷孕期間初次感染弓形蟲,亦即孕婦血液中並未有保護性抗體,則弓形蟲可經由胎盤傳染給胎兒〔感染率約 40%〕,若在懷孕一開始就感染弓形蟲,會造成流產或死胎,若在懷孕 12 週之內感染弓形蟲,有 20~30% 的新生兒會有明顯先天性弓形蟲感染症,但有 70%~80% 的新生兒卻沒有任何症狀,不過經過幾個月或數年後,可能會出現視力不良、學習障礙和心智發育遲緩等現象。

臨床上可見的症狀,還包括:皮膚紅斑丘疹 (Erythema Papulatum)、全身淋巴結腫大、肝脾腫大、黃疸 (Jaundice)、血小板低下 (Thrombocytopenia)、水腦症 (Hydrocephalus)、小腦症 (Microcephaly)、顱內鈣化 (Intracranial Calcification)、神經病變及「視網膜脈絡炎」(Retinal Choroiditis) 並造成失明。

對於免疫功能低下的病人,如有人類「免疫缺乏病毒」(Human Immunodeficiency Virus, HIV) 感染者、惡性血液疾病、血癌、接受免疫抑制治療的癌症患者或接受器官移植者,其症狀往往是由於過去潛在感染的弓形蟲「再活化」(Reactivation) 所致,腦部是最常被侵襲的部位,容易引起腦膿腫 (Brain Abscess),其臨床症狀包括:意識不清、抽搐、肢體動作障礙及語言學習障礙等,嚴重者會有致命的危險。

toxoplasmosis lifecycle

對弓形蟲的研究,也有另一些發現,比如說,我們知道感染比較容易出現在有某些精神異常症狀的人身上,例如「精神分裂症」(Schizophrenia) 或「躁鬱症」(Bipolar Disorder) 患者。但更讓人不安的,它與一種稱為「陣發性暴怒疾患」(Intermittent Explosive Disorder, IED) 症狀間的關聯性。IED 患者傾向出現短暫的、不受控的攻擊行為,其中一項症狀就是愈來愈常在開車時發飆。

根據芝加哥大學 (University of Chicago) 的教授 Emil Coccaro 的研究指出,這些 IED 患者感染弓形蟲的機率是「正常」人的兩倍。

雖然很難確定貓的寄生蟲如何引發暴怒,但是有一種理論是:感染會誘發大腦的化學物質過度刺激腦部對感知到的威脅反應,或者只是抑制了理性評估環境中威脅的處理通道。為什麼呢?也許這使得貓的獵物無法分辨威脅的真假,讓貓能輕鬆獵捕,這就是共生的一個例子。

沒錯,寄生蟲和宿主是互利的,弓形蟲在某程度上會令人增加社交能力,宿主的社交能力增加,彼此互動越頻繁,也有助於寄生蟲傳播,同時也使獵物變得有點糊塗、遲緩,讓宿主更能輕鬆獵捕。

有實驗顯示,弓形蟲在人類身上造成的影響比較複雜一點;感染後的女性會比較外向、信任他人,而男性則相反,會比較內斂,對他人保持戒心。但不論男女,反應都會變慢這點是一致的。

hbllldhbwil11

好了,以上這些雖然會令人行為改變,不過都仍屬溫和性質,至少不會令人發狂咬人;不過以下要說的是一種可令螞蟻「喪屍化」的寄生真菌,甚至媲美「異形幼蟲」 (Chestburster) 一樣殺死宿主,恐怖度滿分!

要製造出「喪屍」,就需要更激烈的行為改變,至少要像「蛇形蟲草屬」(Ophiocordyceps Unilateralis) 這種寄生真菌所能造成的效果。

賓夕法尼亞州立大學 (University of Pennsylvania) 研究這種喪屍蟻 (Zombie Ants) 的形成原因以及過程。他們發現,這種在巴西雨林中發現的真菌會逐漸入侵螞蟻體內,先控制其大腦,令螞蟻活動受真菌操控,再蔓延全身,使其肌肉纖維分離,導致其肌肉萎縮,令螞蟻無法再控制自己的身體。

Ophiocordyceps Unilateralis

研究人員發現,感染初期被真菌入侵的螞蟻還是可以正常活動,有點像一半人、一半怪獸的「半獸人」,這一半「喪屍」、一半螞蟻的「半喪屍蟻」與其他螞蟻的互動絲毫看不出異狀。

只要在感染後三至九天,螞蟻便完全被真菌「喪屍化」,這些喪屍蟻就會依照真菌的指揮,爬到溫度和濕度最適合真菌生長的特定高度,然後用上顎卡在植物上,固定好了以後,真菌就會釋放一種化學武器殺死這些螞蟻,再從牠們的頭後方長出會釋放孢子的莖,稱為「子座」(Stroma),進一步散布它們的孢子,製造更多喪屍蟻!

試想想,如果將這種情況放在人類世界發生,完全就是喪屍電影情節!

rabies-virus-particles-science-picture-co

好了,這些都仍是在昆蟲世界發生,現在終於要談談能真正創造出「暴戾」的恐怖病毒!

狂犬病 (Rabies) 是真正可怕的疾病,它和伊波拉病毒 (Ebola) 相似,會造成多重器官衰竭,導致緩慢又折磨的死亡過程。它對人類的致死率幾乎是百分之百,全世界每天有七十五個小孩因狂犬病而死。

但跟伊波拉病毒不同,狂犬病毒不會讓人倒下安靜地死去,它會讓人發狂!

染上狂犬病的人已經夠倒楣了,還可能會出現瘋狂的攻擊性。感染者們會產生幻覺與妄想、瘋狂流汗與流口水,還會有無法控制地想咬人的衝動,這是這類病毒典型的擴散模式 —— 病毒會累積在患者唾腺,所以「咬」這個動作,會是感染其他宿主最佳的方式。

Rabies-virus-shape-and-its-structures

其他症狀還有怕水或液體,加上患染者試圖吞嚥時會發生無法控制的肌肉痙攣,令患者無法正常飲食,為何會出現這些症狀?原因是這些充滿病毒的唾液,最好的散播途徑是透過感染者張大的嘴巴,所以如果患者怕水及不能吞嚥,導致無法喝水,那就無法稀釋唾液中的病毒含量,這種病毒真的很有一套。

狂犬病病毒能控制感染者行為,是因為它會進入感染者中樞神經系統和大腦,形成腫脹,影響人類行為、情緒以及運動功能。

cwd2

好了,終於來到最恐佈的環節;上月美國疾病控制及預防中心 (Centers for Disease Control and Prevention, CDC) 公布了一個迫在眉睫消息,美國逾二十個州出現許多罹患慢性消耗型疾病 (Chronic Wasting Disease,CWD) 的「喪屍鹿」,疫情出現大規模擴散跡象,有些地區的鹿隻感染率高達 79%。

雖然暫時未出現人類確診個案,但專家憂慮病毒有可能變種而傳染人類。CWD 於六十年代首次被發現,其病毒會侵蝕鹿的腦、脊髓及肌肉,令牠出現流口水、磨牙、暴瘦及行為具侵略性等徵狀。

研究指鹿與鹿之間的 CWD 傳播,可從母親體中傳給胎兒,也可直接通過身體接觸傳染。CWD 亦會藉由鹿的口水及糞便傳播,如患病的鹿在土壤中排尿或流口水,健康的鹿在同一塊地舔、攝食而吸入感染的土壤,就有可能染病。

加拿大衛生部 (Health Canada) 則在最近的研究中發現,獼猴 (Macaca) 食用遭感染的鹿肉後,有受感染的跡象,研究人員擔心,病毒可能很快就會出現針對靈長類 (Primate) 甚至人類的變種。

加拿大艾伯塔大學 (University of Alberta) 普里昂蛋白研究中心 (Centre for Prions and Protein Folding Diseases) 指出,人類食用受感染的鹿肉,亦會染上 CWD,而現今醫學界目前仍未尋找到醫治方法!

若果疫情發展到人傳人,電影情節成真,恐怕離世界末日不遠了,大家好自為之!

cwd5

文章標籤

創作者介紹
創作者 kason2047 的頭像
kason2047

談奇述異坊

kason2047 發表在 痞客邦 留言(0) 人氣()