Sinornithosaurus

美國科學家發現了世界上第一種能夠分泌毒液的恐龍——『千禧中國鳥龍』(Sinornithosaurus millenii),其生活在距今1.25億年前。它能像今天的毒蛇那樣,將毒牙中的毒液注入獵物體內,從而有效麻痹獵物。

千禧中國鳥龍」約有火雞大小,它們上頜有一個袋狀結構,很可能是毒腺。在攻擊獵物時,毒腺內的毒液就會順著毒牙上的凹槽,滲入被咬傷的部位中,從而令獵物陷入麻痹甚至休克。研究人員說,這種恐龍的毒牙與『非洲樹蛇』(Dispholidus) 的「後毒牙」結構類似,它們不是通過前牙向獵物身體中噴射毒液,而是通過「後毒牙」將毒液慢慢滲入獵物體內。

參與這項研究的「美國堪薩斯大學」(University of Kansas) 和「西北大學」(Northwestern University) 的研究人員說,這種毒恐龍可能不是利用毒液殺死獵物,而只是為了麻痹它們,以便更容易捕獲獵物,這也是現代「後毒牙」蛇類和蜥蜴的捕獵方式。

「堪薩斯大學」研究員 David Burnham 說:『它們可能擅長從獵物後面的低樹枝處發動突襲。一旦牙齒深入獵物皮膚,毒液也會隨之滲入。獵物陷入休克之中,但它們應該還活著。』David 的同事 Larry Martin 說:『我們對它的牙齒和上頜結構進行研究,發現它們與現代蛇類很相似。』

Microraptorside

千禧中國鳥龍」是 1999 年在中國被首先發現的,它們與『顧氏小盜龍』(Microraptor gui) 等是近親,都可以利用羽翼滑翔。這些恐龍的主要獵物是更小的恐龍或者原始鳥類。Burnham 表示:『我們認為千禧中國鳥龍」直通毒腺的管道系統讓毒液可以進入牙齒底部,匯入凹槽之中。所以,當它們將牙齒插入獵物的組織中,毒液就會隨之進入,快速制服獵物。』

研究人員認為,其他類鳥恐龍也可能有這樣的有毒牙齒。這種發現對進化理論非常重要,因為恐龍不是現代爬行動物的近親,這也就意味著,現代毒蛇和「千禧中國鳥龍」的毒牙都是獨立進化出來的。這也是趨同進化的典型例證,自然選擇指引著不同生物進化出類似的功能。

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